¿Fue el arte abstracto realmente inventado por un espiritista de mediados del siglo XIX?

No hay casi nada que a los historiadores de arte les guste hacer (aparte de mirar el arte) que discutir sobre el arte y los artistas. Se desarrolla en todas las universidades y conferencias del mundo: ¿quién fue el llamado padre del arte moderno, Gustave Courbet o Édouard Manet? (Es difícil, digo, ¿podemos coronarlos como co-padres?) ¿Quién fue el artista más importante, Pablo Picasso o Henri Matisse? (Me gusta más Matisse personalmente pero entiendo el significado innovador de Picasso.) Pero muchos de estos argumentos palidecen en comparación con una de las mayores preguntas del mundo del arte: ¿Quién fue el artista que creó la primera pieza de arte abstracto del mundo, una obra dedicada únicamente al color, o al patrón, o a la forma, o al gesto (¡o a todo lo anterior!) en lugar de un tema reconocible sacado de la vida? ¿Quién inventó el arte abstracto, que engendró el Modernismo tal como lo conocemos?

Uno de los primeros en adoptar tanto la abstracción como en discutir sobre el fundador de la misma fue Wassily Kandinsky (1866-1944), quien se empeñó tanto en probarse a sí mismo como el pionero de la forma que escribió una carta a su marchante de arte en 1936 para reivindicar una pintura creada 25 años antes llamada Komposition V (Composición V, 1911, colección privada). Sobre este cuadro, Kandinsky escribió a su marchante en Berlín, J. B. Neumann, «Es realmente el primer cuadro abstracto del mundo porque en aquellos días no había ningún otro artista que pintara cuadros abstractos. Por lo tanto, es una ‘pintura histórica'».

La Composición V es un logro monumental, una obra enorme (¡6 pies por 9 pies!) llena de gruesas líneas negras y colores arremolinados. Hay momentos en los que la necesidad de un Rorschachian de encontrar una imagen reconocible toma el control… ¿Es una persona de perfil en la esquina inferior derecha? Me pregunto. Y allí, ¿es un pájaro? Pero a pesar de todas mis preguntas y bizcos, la respuesta es siempre la misma: no hay ningún sujeto u objeto. El cuadro es lo que es: una emocionante explosión de color y líneas tan vivas que tus ojos no pueden quedarse quietos lo suficiente para concentrarse en un solo detalle. Es asombroso. Y Kandinsky tiene razón: si fuera el primer cuadro abstracto del mundo, sería de hecho «una pintura histórica», y durante décadas fue celebrada como tal por muchos historiadores de arte.

¿Pero qué pasa si no es la primera pintura totalmente abstracta del mundo? ¿Y si Kandinsky no fue el primer artista abstracto?

Que empiecen los argumentos.

Esta cuestión del nacimiento de la abstracción parece pequeña -quizás incluso puntiaguda- al principio, pero tiene grandes consecuencias. Primero, habría sido una jugada valiente para un artista pintar por el bien de la pintura, no por propósitos de representación o de contar historias. Así que, consideren cuán liberador debe haber sido esto, también, para los artistas de principios del siglo XX: ¿Quieres pintar un lienzo con una mancha de pintura roja en el centro? ¡Adelante! ¡Ya no necesitas fingir que la mancha es una flor o una cara! Y no es exagerado notar que el movimiento hacia la abstracción pura a principios de siglo preparó el camino para Mark Rothko, Jackson Pollock, Helen Frankenthaler, Agnes Martin, Gerhard Richter, y miles más de los más grandes nombres del arte del siglo pasado. Así como la invención de la pintura al óleo revolucionó el medio hace siglos, el desarrollo del arte abstracto cambió el curso de la historia del arte a través de nuestra era contemporánea.